Научные исследования того, как пребывание в неволе влияет на дельфинов, показали, что оно пагубно сказывается на их состоянии. Дельфины очень умные животные с высоко развитым самосознанием. Стресс от пребывания в неволе часто ведет к поведенческим отклонениям, заболеваниям, снижению сопротивляемости к болезням и преждевременной смерти. На свободе дельфины  - это глубоководные хищники, развивающие большие скорости и преодолевающие огромные расстояния, нередко более 50 километров в день. Дельфинам в неволе никогда не достичь такой свободы передвижения. Бассейны, в которых содержат дельфинов, малы и лишены какой-либо флоры и фауны. В большинстве стран нет законодательно установленных минимальных размеров резервуаров для содержания морских животных.  В неволе дельфины неспособны реализовывать свои естественные охотничьи инстинкты. На свободе дельфины проводят большое количество времени в охоте, и их рацион очень разнообразен. В неволе их кормят мертвой рыбой. Пойманные дельфины содержатся в группах, образованных неестественным путем. Это может стать причиной агрессии и психического дисбаланса, что, в свою очередь, может привести к потере аппетита и образованию язвы желудка. На свободе состав стаи афалин постоянно меняется, группы рассеиваются и мигрируют. Условия заключения в самой своей основе не могут предоставить возможности для реализации социальных потребностей дельфинов. Дельфины могут вести себя крайне агрессивно по отношению друг к другу. Нахождение в искусственно образованной стае не позволяет дельфину скрыться от ее агрессивных представителей. Несмотря на постоянное снабжение пищей и отсутствие опасности со стороны хищников, в неволе дельфины живут не дольше, чем на свободе, а до недавнего времени средняя продолжительность жизни дельфинов в неволе была меньше. Невысокую продолжительность жизни дельфинов в неволе часто связывают с условиями заточения и неестественной социальной организацией, приводящими к угнетению иммунитета и повышенной восприимчивости к инфекции и заболеваниям.
Дельфины рождены жить в морской воде, а в дельфинариях они содержатся в хлорированной. Содержание хлора в бассейнах для людей минимально, поскольку повышение его может привести к раздражению кожи и глаз.
Отработка унизительных для дельфинов цирковых номеров часто проходит по системе  пищевого вознаграждения, и эти трюки, вопреки заявлениям устроителей дельфинариев, не являются естественным проявлением их поведенческих инстинктов. Более того, эти трюки часто представляют угрозу для жизни дельфинов; в 2006 году в зоопарке Миннесоты погибла афалина, разбив себе череп при отработке прыжка в бассейне.